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シンクライアント


パソコンを単独で用いるのではなく、サーバと連携したクライアントとして用いる場合、最小限の機能に絞ったクライアントのことをシンクライアント(thin client)といいます。

シンクライアントの出現とその利点

購入費用の低減

パソコンのワープロソフトや表計算ソフトなどのソフトウェアが充実し,その利用も広まりました。それらの機能が大きくなるにつれ,巨大なディスクが必要になり,性能を高めるために,大容量のメモリや高速なCPUが必要になりました。また、CD-ROMやUSBメモリなどの記憶装置との接続も豊富になりました。パソコンは、次第にファットPC(Fat PC:太ったパソコン)になったのです。1人に1台近いパソコンが設置されるようになりました。多数のパソコンに利用者を満足させるハードウェアやソフトウェアを提供するには,非常に多額の費用がかかります。
 しかし、パソコンをクライアントとして用いるのであれば、処理はサーバで行うのですから、クライアントには画面表示機能(ブラウザなど)と入力機能だけをもたせるだけよいことになります。
 1996年にオラクル社は、ネットワークにつながっているパソコンでは、最小限の機能だけをもたせればよく、それならば500ドルで提供することができるとして、ネットワークPCという呼称で発表しました。また、サン・マイクロシステムズ社もJava Stationと言う呼称で同様な概念のパソコンを発表しました。これらは通常のパソコンがfat(太った)パソコンであるのに対して、thin(やせた、スリムな)パソコンであるとしてシンクライアントといわれるようになりました。

ソフトウェア配布の容易化

ソフトウェアは機能拡充、性能向上のためにバージョンアップが行われます。パソコン台数は多く,事業所も散在している環境で,短期間でいっせいにバージョンアップするのは大変な作業になります。これらを円滑に行うには,多数のパソコンについて,ハードの仕様やソフトのバージョンを集中的に管理する必要があります。ところが,利用者が勝手にハードやソフトを購入していることもありますし,ディスクに大量のデータを保管しており空きスペースが不足しているために,単純にはバージョンアップできないこともあります。このように,ソフトの配布が大きな問題になります。
 すべてのパソコンをクライアントとして用いることにすれば、サーバにあるソフトウェアだけをバージョンアップすればよいことになります。

その他の利点

しかも、そのクライアントをシンクライアントにすることにより、次のメリットが得られます。

なお、シンクライアントにすることは、情報セキュリティ対策として重要なのですが、これに関しては後述します。

シンクライアント普及の阻害要因

このように、シンクライアントには利点があったのですが、現実にはあまり普及しませんでした。それには、次のような当時の事情があり、それまでパソコンに慣れていたユーザーの満足が得られなかったのです。

通信速度による限界
シンクライアントにすると、これまでパソコン単体で(オフラインで)行っていた業務のすべてを、ネットワークをとおして行うことになります。円滑な操作のためには、高速な通信が必要になりますが、当時のLANでは不十分でした。
サーバの性能による限界
すべての処理をサーバで行うには、高性能のサーバが必要になります。当時のサーバは、円滑な利用をするには性能が低すぎました。
通常のパソコンの価格低下
通常のパソコンの価格が急速に低下して、シンクライアントとの価格差が小さくなりました。そのため、購入費用のコストダウンのメリットが相対的に低下しました。これが、シンクライアントが普及しなかった最大の理由でしょう。
サーバシステムの未整備
普及が進まなかったために、この環境でのソフトウェアの整備も遅れ、パソコンに替わるまでの機能を提供することにはなりませんでした。

また、マイクロソフト社は、シンクライアントに類似した概念であるWBT(Windows-based Terminal)を発表しました。端末は通常のパソコンを想定したものであり、サーバの機能は進歩したのですが、パソコンがシンクライアントへ移行することにはなりませんでした。

セキュアPCとして再注目

2000年代中頃になると、セキュリティ対策の観点からシンクライアントが再注目されるようになりました。

セキュリティの深刻化

モバイルコンピューティングが普及し、社員がノートパソコンを社外に持ち出して紛失や盗難にあい、重要な情報が漏洩したり、社員になりすました不正アクセス攻撃を受ける事件が増加しています。
 自宅で業務を行おうとして、オフィスにあるパソコンから、必要な情報をコピーしたUSBメモリなどの紛失・盗難が多くあります。
 P2Pウイルスに感染していた自宅パソコンから情報が流出する事件も多発しています。

2005年に個人情報保護法が施行になり、個人情報への関心が高まりましたが、個人情報漏洩は多発し社会的問題にまでなっています。個人情報漏洩の原因は、USBメモリの紛失や盗難、個人パソコンからのP2Pウイルスによる漏洩が大きな比率を占めています。

シンクライアントによるセキュリティ対策

クライアントとして利用するのであれば、USBメモリやCD-Rなどを接続するコネクタは不要です。コネクタをもたないことにより、機密情報の持ち出しを防ぐことができます。
 サーバで作成した画面情報をクライアントに表示するだけであれば、クライアントには内蔵ディスクすら不要になります。ディスクが必要な形態でも、サーバに接続したときにサーバから必要な情報をダウンロードし、切断したときに消去してしまえば、ディスクに情報は残りません。

セキュアPC

このように、シンクライアントにすることは、セキュリティ対策として効果的な手段になります。このようにセキュリティの観点を重視したパソコンを、セキュアPC(sucure PC)といいます。
 セキュリティを強化するためには、クライアントやサーバに、指紋認証などの本人認証手段の高度化や通信情報の暗号化などの対策が必要です。そのため、全体の費用では通常のパソコンよりも費用がかかる場合もあります。
 しかし、セキュリティを重視すると、シンクライアントの採用が適切であると認識されることが多くなり、多くの企業がパソコンのシンクライアント移行を実施、あるいは検討をしています。

シンクライアントの種類

シンクライアントが注目されるのに伴い、その技術が急速に発展しつつあります。そのため、多様な方式が出現してきました。

サーバベース方式
データやソフトウェアはすべてサーバにあり、クライアント側の指示によりサーバ上で実行された結果の画面イメージだけがクライアントに表示される方式です。この方式では、クライアントには一切の記憶装置が不要になります。
 サーバベース方式は画面転送型の最も典型的な方式です。汎用コンピュータでのTSSやクライアントサーバシステムのように、一つのサーバを複数のクライアントで共有するため、他の方式に比べ、初期コストが低い利点があります。反面、サーバの負荷が高くなるため、CADや3Dなどの負荷が高いアプリケーションには不向きです。
ブレードPC方式
これも画面転送型の方式です。単純にいえば、パソコン本体をサーバに集中させ、それと利用者の手元にあるディスプレイ、タイプライタ、マウスを高速な通信回線で結んだ方式です。これをリモートデスクトップ方式といいます。
 当然ながら、通常のパソコン本体をサーバ室に並べるのではありません。実際にはブレードという薄い記憶装置であり、多数のブレードを一つの機器に格納します。それをPCブレードといい、それを用いた方式をブレードPC方式といいます。
 この方式では、クライアントとサーバの接続関係は1:1であるため、他人の利用状況に左右されない効率が得られます。しかし、ブレードの数が多くなるため、コストがかかります。
仮想PC方式
仮想化技術とは物理的な装置と論理的な装置を区別して対応ずける技術です。論理的な観点での機器を仮想マシンといいます。仮想PC方式では、物理的には一つのサーバを使うが、利用者からはブレードPC方式のように、自分占有のサーバであるように見えます。利用者のクライアントごとに異なるアプリケーションを稼動させるなど、利用者別に個別の環境を構築できます。また、サーバ内の資源を稼働状況に合わせて最適に自動配分することもできます。サーバベース方式とブレードPC方式のいいとこどりをしたような方式です。仮想化技術は現在発展途上ですが、その発展によりこの方式が普及すると期待されています。
ネットワークブート方式
上述の画面転送型とは異なり、この方式はクライアントに空の磁気ディスクがあり、起動時にサーバからネットワーク経由でOSを転送する方式です。ハードディスクのみをサーバー側に集約したディスクレス型です。
 この方式では、実際のアプリケーションの処理は端末側で行なうので、通常のパソコンと同じ環境で作業ができるという利点があります。  しかしこの方式では、始業時にサーバから多数のクライアントに大量のデータをダウンロードするため、非常に高速な通信回線が必要になります。その手段としてKVMスイッチが注目されています。